La malattia che non fa piangere: la xeroftalmia

La xeroftalmia è una condizione medica oftalmologica in cui l’occhio non riesce a produrre lacrime. Essa può essere causata da carenza di vitamina A, che è talvolta usata per descrivere questa condizione, anche se ci possono essere altre cause.

La xeroftalmia causa una grave secchezza patologica della congiuntiva e della cornea. La congiuntiva diventa secca, spessa e rugosa. Se non trattata, può portare a ulcere corneali e infine alla cecità a causa di danni alla cornea.

Xeroftalmia è un termine che implica di solito una secchezza distruttiva dell’epitelio congiuntivale, dovuta alla carenza di vitamina A nella dieta, una condizione rara nei paesi sviluppati, ma che ancora causa molti danni nei Paesi in via di sviluppo. Altre forme di occhio secco sono associate all’invecchiamento, scarsa chiusura delle palpebre, cicatrici da un infortunio precedente, o malattie autoimmuni come l’artrite reumatoide e la sindrome di Sjögren, e questi possono causare congiuntivite cronica. Anche la terapia con radioiodio può indurre xeroftalmia, spesso in modo transitorio, anche se in alcuni pazienti è stata osservata insorgenza tardiva o xeroftalmia persistente.

Il danno alla cornea a causa della vitamina A è molto diverso dal danno alla retina nella parte posteriore del globo, un tipo di danno che può anche essere dovuto alla mancanza di vitamina A, ma che è causato dalla mancanza di altre vitamine che lavorano nel sistema visivo. La xeroftalmia da ipovitaminosi A è specificamente causa della mancanza di ormoni prodotti da tale vitamina come l’acido retinoico metabolita, poiché (insieme ad alcuni effetti-crescita) gli sperimenti sui ratti hanno dimostrato che anche offrendo un supplemento di acido retinoico metabolita il danno retinico continua. Poiché l’acido retinoico non può essere ridotto a retina o retinolo, questi effetti sulla cornea devono essere dovuto proprio alla carenza di l’acido retinoico. Questo è in linea con il fatto che l’acido retinoico sia un requisito indispensabile per una buona salute in cellule epiteliali, come quelle nella cornea. Il termine è dal greco = Ξηροφθαλμία ξηρός, asciutto e οφθαλμός, occhio.

Il trattamento può avvenire in due modi: trattare i sintomi o curare la carenza. Il trattamento di sintomi di solito include l’uso di lacrime artificiali sotto forma di collirio, aumentando l’umidità dell’ambiente con umidificatori, e con gli occhiali avvolgenti quando all’aperto. Il trattamento della carenza può essere realizzato con un supplemento di vitamina A o integratore multivitaminico o mangiando alimenti ricchi di vitamina A. Il trattamento con integratori e/o la dieta possono avere successo fino a quando la malattia non progredisce fino alle ulcere corneali: a quel punto solo un intervento chirurgico estremo è in grado di offrire una possibilità di ritornare a vedere.

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